Mit einer Ballkappe und sechs Rädern stellte sich eines der neuesten Mitglieder der Universität von Texas in Dallas auf der jährlichen Modenschau des Campus Studenten und Mitarbeitern vor.

„Wir setzen einen Hut auf und lassen ihn über die Landebahn streifen“, sagte Pam Stanley, UTDs Interimsdirektorin für Lebensmittel und Einzelhandel.

Der kühler geformte, autonome Roboter von Starship Technologies ist zu einer Berühmtheit auf dem Campus geworden. Es ist bei der Heimkehrparade aufgetreten und hat sich bei einem späten Frühstück für Hunderte von Selfies mit Schülern ausgegeben. Es hat an einer Schnitzeljagd teilgenommen. Und es inspirierte das Design eines T-Shirts – mit Robotern, die am Schlitten des Weihnachtsmanns ziehen.

Wenn die Schüler den Roboter entdecken, nehmen einige ihre Handys heraus, um Videos aufzunehmen oder die Nachricht in den sozialen Medien zu verbreiten. Einige vergleichen es mit Wall-E, dem liebenswerten Pixar-Filmcharakter.

„Wir sehen es als diese kleine, freundliche Persönlichkeit, die Ihr Essen liefert und nicht nur Mechaniker“, sagte Eric Aaberg, ein Student im zweiten Studienjahr, der sich mit Unternehmertum und Marketing befasst. „Es ist so, als würde dein Kindheitsfilm zum Leben erweckt.“

Der Roboter, der die Breite eines Menschen auf dem Bürgersteig einnimmt und die Größe eines mittelgroßen Hundes hat, achtet nicht auf die Aufmerksamkeit. Es surrt durch den Campus und liefert den Studenten Snacks und Mahlzeiten. Wenn es Essen abgibt, hat es wenig Zeit für Gespräche. Manchmal heißt es „Danke“ oder „frohe Festtage“, bevor man zur Arbeit zurückkehrt.

UTD ist einer der neuesten Universitätsstandorte, an denen Starship eine Flotte von Robotern für die Lieferung von Mahlzeiten anbietet. Die Roboter des in San Francisco ansässigen Unternehmens sind an sieben Standorten tätig, darunter UTD und die University of Houston. Die Roboter des Unternehmens wurden im Februar an der George Mason University in Fairfax, Virginia, eingeführt.

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Starship wurde 2014 von Ahti Heinla und Janus Friis, zwei Mitbegründern von Skype, einer von Microsoft erworbenen App für Video-Chat und Sprachanrufe, gegründet. Die Roboter liefern Lebensmittel in Nachbarschaften im Vereinigten Königreich und in Estland und sind an einigen Unternehmensstandorten tätig.

Laut Henry Harris-Burland, dem Vice President of Marketing des Unternehmens, konzentriert sich Starship vor allem auf den College-Campus. Es plant, bis August 2021 auf 100 Standorte zu wachsen, sagte er.

„Es geht um Komfort und Zeitersparnis für die Kunden“, sagte Harris-Burland. „College-Campus ist der Bereich, der unser Geschäft vorantreibt. Die Nachfrage ist überwältigend.“

Auf dem schnell wachsenden Campus von UTD ist die Flotte von 30 elektrisch angetriebenen Robotern eine neue Möglichkeit, um Lebendigkeit zu verleihen und mehr Menschen zu ernähren. Die Studentenschaft von UTD hat sich in den letzten 12 Jahren auf rund 29.500 Studenten mehr als verdoppelt. Die Zahl der Studenten, die auf dem Campus oder in der Nähe des Campus leben, hat sich fast verdreifacht. Und die Restaurants auf dem Campus haben sich verfünffacht – von fünf auf 25. Sie haben rund 1,7 Milliarden US-Dollar in neue und renovierte Gebäude investiert und rund 7.000 Bäume gepflanzt, sagte Calvin Jamison, Vizepräsident für Einrichtungen und wirtschaftliche Entwicklung.

„Die Roboter sind der natürliche nächste Horizont in der Entwicklung von UT-Dallas“, sagte Jamison. „Wir sind eine sehr kreative, junge High-Tech-Universität, die 50 Jahre alt ist, und dieser Service wird aus unserer Sicht die Erfahrung von Lehrkräften, Mitarbeitern und Studenten weiter verbessern.“

Außerdem sei es für Roboter einfacher, sich auf dem Campus zurechtzufinden, da viele seiner Bürgersteige neu sind.

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Aaberg, der an der Entwicklung eines T-Shirts mit den Robotern mitgewirkt hat, sagte, dass sie an einer Universität mit vielen Studenten mit technischen Neigungen großartig zusammenpassen. Beispielsweise habe UTD eine Mannschaft für den Esport, nicht aber für den Fußball.

„Wir leben in einer eher futuristischen Zeit“, sagte er. „Wir spielen Videospiele, den Sport der Zukunft, und jetzt bestellen wir das Essen der Zukunft.“

UTDs offizielles Maskottchen ist ein muskulöser Komet in menschlicher Form mit einem schelmischen Grinsen und flammenorangen Haaren. Er heißt Temoc – Komet rückwärts. Sein inoffizielles Maskottchen ist der allgegenwärtige Baukran des Campus, Enarc – Crane backwards. Als die Schüler den Roboter trafen, gaben sie ihm auch schnell einen Namen: Tobor.

Starship unterzeichnete einen Vertrag mit Chartwells Higher Education, einer Food-Service-Abteilung der Compass Group, die einen Vertrag mit UTD hat. Die Unternehmen lehnten es ab, Einzelheiten des Vertrags zu veröffentlichen, doch laut Harris-Burland besitzt Starship die Roboter und behält die Liefergebühren.

Die Roboterflotte lieferte ab 3. Dezember. Die beiden Unternehmen beschlossen, die Auslieferung in einer ruhigeren Zeit des Schuljahres zu beginnen, als das Semester zu Ende ging und die Schüler sich auf das Finale vorbereiteten.

Die Roboter haben durchschnittlich 240 Lieferungen pro Tag geleistet, und diese Zahl wird voraussichtlich im Frühjahrssemester ansteigen, wenn die Studentenbevölkerung in vollem Umfang zurückkehrt. Studenten können aus 10 verschiedenen Campus-Restaurants bestellen.

Studenten, Mitarbeiter und Dozenten bestellen über eine Smartphone-App. Die Roboter, die an verschiedenen Orten auf dem Campus stationiert sind, rollen zum Restaurant, nehmen die Bestellung entgegen und führen sie zum nächsten Außenstandort des Kunden. Jede hat eine orangefarbene Flagge, die leuchtet, um Autos und Fußgänger zu alarmieren. Im Inneren des Roboters befinden sich Getränkehalter und eine Isolierung, damit die Artikel die richtige Temperatur haben und nicht verschüttet werden. Der Kunde entriegelt den Deckel des Roboters mit einem Knopf in der App.

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Jede Lieferung kostet zusätzlich zu den Kosten für das Essen oder Getränk 1,99 USD. Die Roboter fahren mit bis zu 6 km / h. Die Lieferung dauert durchschnittlich 30 Minuten, sagte Harris-Burland.

Und wenn Leute versuchen, den Roboter aufzuheben oder ihn zu stehlen, geht ein lauter Alarm los, sagte er.

Die Roboter können durch Schnee, Wind und Regen navigieren. Sie finden ihren Weg mit Software, 360-Grad-Kameras und Radargeräten, die bis zu 600 Fuß weit sehen können.

Obwohl die Roboter autonom arbeiten, haben sie zusätzliche Arbeitskräfte benötigt. Chartwells stellte 12 Studenten ein, um die Roboter zu verladen und einen Anstieg der Bestellungen zu bewältigen, sagte Nick Norris, Leiter des Restaurantservices für Chartwells bei UTD. Starship stellte fünf Studenten ein, die die Roboter handhaben und sie nachts anschließen, sagte Harris-Burland.

Papa John’s, ein Restaurant auf dem Campus, brauchte besonders zusätzliches Personal. Mit den Robotern auf dem Campus sagte Norris, dass Pizza-Bestellungen bis spät in die Nacht gestiegen sind.